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Proyecto Waleva: convertir la paja residual del arroz en ácido levulínico

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El proyecto, financiado por el Programa LIFE de la Comisión Europea y liderado por Técnicas Reunidas en colaboración con FEIQUE y CICYTEX, integra el desarrollo de una planta piloto para producir ácido levulínico a partir de un residuo agrícola.

La Federación Empresarial de la Industria Química Española (FEIQUE) está colaborando con el Grupo de Ingeniería Industrial Técnicas Reunidas y el Centro de Investigaciones Científicas y Tecnológicas de Extremadura (CICYTEX), en el desarrollo del proyecto WALEVA, que tiene como objetivo valorizar el residuo de la paja de arroz a través de su conversión en ácido levulínico, un producto de alta demanda industrial. Esta solución supondrá, además, una alternativa sostenible a la quema de este residuo, una práctica habitual e regiones arroceras pero con un alto impacto medioambiental.

La iniciativa, que comenzó en junio de 2014 y finalizará en septiembre de 2017, está financiada por el Programa LIFE de la Comisión Europea, dirigida a proyectos de carácter medioambiental. La ejecución del proyecto WALEVA integra el desarrollo de una planta piloto –actualmente en fase de diseño- con localización en el Centro Tecnológico José Lladó, en Madrid, que aplicará una tecnología desarrollada por Técnicas Reunidas para producir ácido levulínico a partir de cualquier tipo de residuo agrícola o materia lignocelulósica. Esta planta demostración, que albergará un proceso químico innovador, tendrá como objetivo demostrar que esta fórmula de conversión es capaz de solucionar un problema medioambiental reconocido y con viabilidad económica para su implantación industrial a futuro. En una fase posterior, el reto estará en probar las posibilidades de transferir fácilmente esta tecnología a otras localidades europeas con el mismo problema medioambiental y así promover su implementación.

Monómero químico

La valorización del residuo de la paja del arroz permitirá generar productos con un alto valor añadido partiendo de la introducción de una nueva cadena de valor. El ácido levulínico (LEVA), el producto químico resultante de la reutilización de este recurso natural, es un monómero químico con una importante demanda industrial debido a las múltiples posibilidades que ofrece en diversas aplicaciones para sectores como el farmacéutico, los biocombustibles, los polímeros, alimentación y químicos en general.

De esta forma, la iniciativa contribuirá a hallar una solución sostenible a la quema de un residuo problemático que afecta a la industria arrocera en diversas regiones españolas como son Extremadura, Andalucía, delta del Ebro y Albufera de Valencia, para lo que se ha contado con el respaldo de la asociación de agricultores de la región de Don Benito, principal zona de producción de arroz en Extremadura. Aunque se han investigado otras soluciones, no se ha encontrado hasta ahora una tecnología química sostenible económicamente y práctica para los agricultores de arroz.

La quema de los residuos originados por este cultivo genera emisiones de dióxido de carbono incontrolado a la atmósfera. Teniendo en cuenta que la producción de arroz en la Unión Europea superó en 2012 los 3 millones de toneladas y que, por cada tonelada, se generan 0,8 toneladas de residuo de paja, anualmente se producen en torno a 2.4-1,2 millones de toneladas de residuos que emiten más de 4 millones toneladas de C02 durante el proceso de quema de este residuo agrícola, según datos proporcionados por la Unión Europea. Sólo en España se cuenta aproximadamente con 105.000Ha de terreno destinado al cultivo de arroz, lo que suponen cada año 577.000 toneladas de paja de arroz y la emisión de 985.000 toneladas de CO2.

El proyecto incluye 6 acciones principales de desarrollo:

  1. La recogida y tratamiento del residuo 
  2. El diseño y construcción de un módulo de almacenaje 
  3. El diseño de una planta piloto 
  4. La construcción de la planta piloto 
  5. La demostración, en la planta piloto, de una tecnología innovadora de producción de Ácido Levulínico. 
  6. El desarrollo de estudios de viabilidad



El programa LIFE de la Comisión Europea

LIFE es el instrumento financiero de la UE para apoyar proyectos de carácter medioambiental, de conservación de la naturaleza y de cambio climático en toda la UE. Desde su puesta en marcha en 1992, LIFE ha cofinanciado más de 4.000 proyectos, destinando así alrededor de 3,4 mil millones de euros a la protección del medio ambiente y el clima.
El programa LIFE tiene como objetivo contribuir al desarrollo sostenible en línea con los objetivos establecidos en la Estrategia Europa 2020, así como otras estrategias y planes de acción de la UE vinculados a la ámbito medioambiental y el cambio climático. El área de Medio ambiente del Programa LIFE, abarca tres áreas prioritarias: medio ambiente y eficiencia de los recursos; naturaleza y biodiversidad; y la gobernanza ambiental e información. El área 'Acción por el Clima' aborda la lucha frente al cambio climático; la adaptación al cambio climático; y la gobernanza climática e información.

 

LOS PROMOTORES DEL PROYECTO

TÉCNICAS REUNIDAS

Técnicas Reunidas (TR) es un contratista general con actividad internacional que se dedica a la ingeniería, diseño y construcción de todo tipo de instalaciones industriales para un amplio espectro de clientes de todo el mundo que incluye muchas de las principales compañías petroleras estatales y multinacionales, además de grandes grupos españoles.

CENTRO DE INVESTIGACIONES CIENTÍFICAS Y TECNOLÓGICAS DE EXTREMADURA

El CICYTEX es un ente de derecho público con autonomía patrimonial, organizativa y funcional, del Gobierno de Extremadura, adscrito a la Consejería de Economía, Competitividad e Innovación. Está integrado por el Instituto de Investigaciones Agrarias ‘La Orden-Valdesequera’, el Instituto Tecnológico Agroalimentario de Extremadura (INTAEX) y el Instituto del Corcho, la Madera y el Carbón Vegetal (ICMC).

FEDERACIÓN EMPRESARIAL DE LA INDUSTRIA QUÍMICA ESPAÑOLA

FEIQUE representa a la industria química española, un sector compuesto por más de 3.100 empresas que, con una facturación anual de 56.400 millones de euros, genera el 12,4% del Producto Industrial Bruto, y 540.000 puestos de trabajo en España. El sector químico es el segundo sector industrial que más valor añadido aporta a nuestro país y el mayor exportador de la economía española, y el primer inversor en I+D+I y Protección del Medio Ambiente.